Le château est situé sur un éperon rocheux qui domine la haute vallée du Lot. Avant le XIIe siècle,  la famille du Tournel se désigne plus comme seigneur que comme baron. C'est à cette période que se bâtit le château. À l'époque, la baronnie est décomposée en cinq mandements : Tournel, Chapieu, Montialoux, Montmirat et Montfort.

1-48-LTournelIl semble que ce soit à Chapieu qu'était établie la famille avant le XIIe siècle, le nom du Tournel ayant été rajouté a posteriori pour Aldebert.

2-48-LeTournel-01-1La première mention du nom est faite en 1219 dans un hommage d'Odilon-Guérin à l'évêque Guillaume IV de Peyre. C'est donc, semble-t-il, à cette date que la famille aurait investi le château du Tournel. Cependant, vers 1307, la famille décide de s'éloigner du château de défense, lui préférant le confort du château du Boy dans le Valdonnez.

2-48-LTournelLe site est réputé comme étant imprenable, et sera donc une solution de repli très importante pour la famille lors des diverses guerres et querelles qui rythment la vie du Gévaudan médiéval.

3-48-LTournelCependant, au début de la guerre de Cent Ans, les Tournel songent plus à fortifier grandement le château du Boy, plutôt que de retourner au Tournel. S'ensuivent les différentes guerres de religion, durant lesquelles le château sera détruit une première fois vers 1500.

4-48-LTournelIl subira ensuite les affres des troupes huguenotes de Matthieu Merle,  mais pourra être libéré à l'arrivée du baron depuis le mandement du Boy. Il sera ensuite complètement abandonné, sans jamais pouvoir être restauré.

5-48-LTournelDu temps où il était habité, il fallait franchir sept portes avant de pouvoir pénétrer dans le château. Certains passages entre deux portes étaient proche de la falaise qui domine le Lot, ce qui en faisait un lieu de défense privilégié. Le château était lui composé de six tours.

6-48-LTournelIl est cependant entretenu depuis le XXe siècle, grâce à des consolidations, et peut être suivi à l'aide d'un sentier d'interprétation.

Le château du Tournel apparaît comme pochette du disque « Le chant de la libération (Le chant des partisans/ le temps des cerises » sortie par Yves Montand en 1955.

Ilest également visible au cinéma dans le film de Coline Serreau "Saint-Jacques... La Mecque".

Enfin, la saison 1 de la série télévisée Hero Corp, place l'action principale dans le département de la Lozère. Le château du Tournel est alors investi comme résidence du méchant, « The Lord".